Bentley 3 1/2 Litre (1933-1936)

1935 Bentley 3½-Litre Tourer Coachwork by Jarvis & Sons Ltd/Abbey Coachworks Ltd - Photos : Bonhams

 

Publié par Philippe Baron le 11 novembre 2014.

 

Au début des années trente, dans un contexte de récession économique persistante et de morosité du marché des automobiles de luxe, Rolls Royce préfère se cantonner à la conception d'une automobile de moyenne cylindrée, persuadé que l'avenir de la marque Bentley réside dans l'étude d'une voiture de moyenne cylindrée, aux environs de 3 litres.

 

 

Le cahier des charges prévoyait que la nouvelle Bentley ne vienne pas concurrencer les modèles Rolls Royce existants. Il était initialement prévu qu'elle soit proposée à un prix inférieur aux autres voitures de Derby. Il ne s'agissait pas de créer une voiture de course, mais une voiture qui pourrait être conduite à vivre allure en offrant un niveau de confort égal pour le conducteur et ses passagers. Son entretien courant devait pouvoir être assuré par son propriétaire. La nouvelle Bentley devait proposer un centre de gravité suffisamment bas. Sa vitesse de pointe devait être au moins de 145 km/h, sans nuire à la qualité des accélérations et à l'agrément général d'utilisation. Elle devait pouvoir fonctionner avec les carburants ordinaires distribués à toutes les pompes, sans faire appel à un quelconque mélange spécial.

 

1935 Bentley 3 ½ Litre Fixed Head Coupe by Kellner

 

Rolls Royce n'avait pas attendu le rachat de la marque Bentley pour se lancer dans l'étude d'un " petit " modèle. WO Bentley demeurait actif sur l'étude et la mise au point de la nouvelle 3 1/2 Litre. Il participa notamment à des essais sur le circuit de Brooklands, mais aussi sur route ouverte sur le continent. En toute objectivité, alors que les premiers prototypes furent assemblés, il ne put qu’approuver les qualités du nouveau modèle et convenait lui-même qu'il préférerait posséder la nouvelle Bentley plutôt que n'importe quel autre modèle produit sous son autorité avant 1931.

 

 

La  3 1/2 Litres, première Bentley conçue sous le contrôle direct de Rolls Royce, fut donc dévoilée en août 1933 à Ascot, haut lieu hippique. Elle reçut un accueil enthousiaste de la presse, et fut rapidement et unanimement appréciée par l'exigeante clientèle des produits de Cricklewood. Elle qui ne trouvait pas grâce dans les productions traditionnelles de Rolls Royce avait le sourire en passant commande d'un 3 1/2 Litres. La taille du carnet de commande ne cessait de grandir.

 

1935 Bentley 3 1/2 Litre Sportsman's Coupe Bertelli - Photo : Gooding & Company

 

La voiture se flattait d'offrir des performances exploitables sans brutalité et une qualité de construction hors du commun, qui dessinaient le profil futur de la marque. Son six-cylindres en ligne de 3 699 cm3, gavé par deux carburateurs SU, développant 118 chevaux à 3 800 tr/mn, lui permettait de dépasser les 90 mph, soit près de 145 km/h. Le département des ventes se montrait pourtant critique, jugeant la voiture trop proche des Rolls Royce dans son comportement, trop douce, trop silencieuse.

 

1934 Bentley 3 ½ Litre Drophead Coupe Vanden Plas

 

En dépit des critiques formulées par le département des ventes, celui-ci imagina un slogan pour la nouvelle Bentley, qui allait marque les esprits : ‘The Silent Sports Car’ ‘La Voiture de sport silencieuse ". A défaut d'être très original, celui-ci mettait en évidence deux des caractéristiques à priori antagoniste de la voiture : le silence cher à Rolls Royce et la sportivité typique des Bentley.

 

1935 Bentley 3 1/2 Litre Aerodynamic Sports Saloon Rippon Brothers - Photo : Gooding & Company

Malgré cet esprit sportif cher à la marque, il n'était néanmoins plus question pour la marque de renouer avec un quelconque programme en compétition. Rolls Royce n'avait jamais eu vocation à s'engager dans ce domaine, et il n'y avait aucune raison que cela change. Rolls Royce demeurait néanmoins réaliste sur la puissance de l'image de Bentley sur une large frange de la clientèle. En maintenant un minimum d'esprit sportif dans les produits, le constructeur de Derby allait conserver la clientèle de Cricklewood, qui n'avait sans doute jamais eu l'idée d'acheter une Rolls Royce. Une large part de la clientèle se contentait de l'illusion de conduire une voiture de sport, tel que le suggérait le nom de Bentley.

 

1934 Bentley 3 ½ Litre Tourer Lancefield/Corsica

 

Le constructeur ne proposait à cette époque aucune carrosserie d'usine. Les châssis des Rolls Royce et Bentley étaient livrés chez les carrossiers choisis par les acheteurs, qui habillaient les voitures selon leurs désirs. Park Ward, Mulliner, Barker, Hooper mais aussi Gurney-Nutting, Thrupp, Maberly ou le français Kellner vont le décliner en sports saloon, Tourer, coach ou encore Drophead Coupe, appellation typiquement anglaise pour cabriolet. 

 

1936 Bentley 3 ½ Litre Sedanca Coupe Windovers - Photos : Patrick Ernzen, RM Auctions

 

Le châssis de la 3 1/2 Litres était vendu 1100 £, un prix astronomique, dix fois plus qu’une Ford Y prête à l’emploi. Il se vendit une moyenne de 400 châssis par an, à comparer aux 300 voitures annuelles de l'époque Cricklewood.

 

1934 Bentley 3 ½ Litre Open Tourer

 

Pour fidéliser sa clientèle sur le marché concurrentiel des voitures à tendance sportive, il devenait nécessaire de proposer une voiture plus puissante. Dans un premier temps fut étudiée la possibilité de monter un compresseur tout en conservant la même cylindrée. Mais face aux difficultés rencontrées dans le développement de cette technique, il fut plus simplement décidé une augmentation de cylindrée. La  4 1/2 Litre allait bientôt voir le jour.

 

1935 Bentley 3 ½ Litre Sports Saloon Park Ward

 

Au début de 1936, Après que 1 191 voitures furent produites, la 3 1/2 litre fut remplacée par sa sœur la 4 1/4 Litre (4 257 cm3), dont l'augmentation de cylindrée était destinée à obtenir de meilleures reprises. Pour le reste, la voiture était identique à la 3 1/2 Litre.

 

1935 Bentley 3 ½ Litre Sports Saloon Park Ward
1935 Bentley 3 ½ Litre Sports Saloon Park Ward
1935 Bentley 3 ½ Litre Shooting Brake Jones Bros - Photos : Bonhams
1937 Bentley 3 ½ Litre Torpedo Roadster Petersen Engineering - Photos : Bonhams